El Canal de Panamá es una vía marítima de 80 km que conecta el Océano Atlántico con el Océano Pacífico. Empezó a funcionar el 15 de agosto de 1914, cuando todavía estaba bajo control de Estados Unidos (EE.UU). Esta gran obra de ingeniería es el símbolo del progreso de Panamá: los servicios del Canal representan las 3/4 del Producto Interior Bruto (PIB) del país. También gracias al Canal, Panamá es el país con mayor inversión extranjera per cápita de Latinoamérica.

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La vista al „Gatun Lake“ desde las esclosas. Foto: Roger4336 (CC-BY-SA)

Por el Canal de Panamá pasan unos 14.000 barcos al año. Para cruzar los 80 km del Canal los barcos pagan una media de 50.000€, pero el peaje puede costar hasta 300.000€ en función del tamaño y del tipo de barco. Richard Halliburton fue la persona que menos pagó: 0,30€ por cruzar el Canal nadando. Lo consiguió en diez días el agosto de 1928. Sin embargo, los principales usuarios son barcos de mercancías que van y vienen principalmente de EE.UU, China, Chile, Japón y Corea del Sur.

La técnica del canal consiste en las esclusas, es decir, unas puertas que funcionan como elevadores de agua. Los barcos entran en el Canal a nivel del mar y suben 26 metros hasta el nivel del Lago Gatún (un lago artificial) y así pueden navegar sin problemas por la zona alta de la Cordillera Central del país. El Canal tiene tres esclusas: Gatún, Pedro Miguel y Miraflores.

Actualmente el Canal de Panamá está en obras ya que en 2007 los panameños decidieron ampliarlo. En teoría, las obras estaban previstas para agosto de 2014, para celebrar los 100 años del Canal. No obstante, la empresa responsable (la española Sacyr) anunció sobrecostes y todavía no está terminado. La ampliación costará unos 4.700 millones de euros.

 

Paso a paso, la construcción del Canal
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La construcción del Canal. Foto approximadamente del año 1913. (Foto: Dominio Publico)

 

Ya a principios del siglo XVI se pensó en construir un canal para ir de un océano al otro. Al rey español Carlos I le interesaba tener una conexión rápida desde Perú hasta al Mar Caribe para exportar el oro a Europa de manera segura. Hasta entonces, solamente se conocía el Estrecho de Magallanes (sur de Chile) que era un camino muy largo y peligroso.

Algunos intentos de conexión fueron, por ejemplo, el Camino de las Cruces que iba en paralelo al río Chagres y llegaba hasta el Mar Caribe, donde los barcos seguían su camino. Esta ruta fue muy usada de nuevo en 1840 durante la fiebre del oro de California.

En 1880 el ingeniero francés Lesseps (constructor también del Canal de Suez) empezó la construcción del gran proyecto, pero tuvo que abandonarlo por problemas económicos. En 1902 el presidente panameño Bunau-Varilla pidió soporte a EE.UU. Un año después, Bunau-Varilla y Roosvelt negociaron un tratado para seguir con la construcción, pero el congreso de Colombia se negó. En aquel tiempo, Panamá era una parte de Colombia. Por eso, EE.UU ayudó a Panamá a independizarse de Colombia. En 1903 Panamá consiguió la independencia y EE.UU consiguieron el control absoluto de la Zona del Canal.

Mono en la selva del "Gatun Lake". Foto: Garrison Gunter (CC-BY-SA)
Mono en la selva del „Gatun Lake“. Foto: Garrison Gunter (CC-BY-SA)

A partir de ese momento y hasta finales de los años setenta en la Zona del Canal había zonians y panameños. Los zonians eran norteamericanos que vivían en la Zona del Canal. En el año 1914, cuando oficialmente se inauguró el Canal, esta zona pasó a estar bajo el control de la Administración del Canal: era independiente de EE.UU y de Panamá. En este pequeño paraíso rodeado de jungla tropical podían acceder los panameños para trabajar, pero luego marchaban a sus casas. El idioma más usado era una mezcla de inglés y español que actualmente se conoce como spanglish. La Zona del Canal, la Administración y los zonians empezaron a perder importancia a partir del tratado Torrijos-Carter de 1977. Este tratado decía que poco a poco el Canal sería propiedad de Panamá. Finalmente, en 1999 los EE.UU dejaron de tener el control del Canal y pasó totalmente a manos de la administración local panameña.

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El Canal de Panamá

El Canal de Panamá es una vía marítima de 80 km que conecta el Océano Atlántico con el Océano Pacífico. Funciona desde el 15 de agosto de 1914. El Canal es el símbolo del progreso de Panamá: los servicios del Canal son las 3/4 del Producto Interior Bruto (PIB) del país. También gracias al Canal, Panamá es el país con más inversión extranjera per cápita de Latinoamérica.

Por el Canal de Panamá pasan aproximadamente 14.000 barcos al año. Para cruzar los 80 km del Canal los barcos pagan una media de US$54.00, pero el peaje puede costar más de US$300.000. Esto depende de si el barco es grande o pequeño. Richard Halliburton pagó solo US$0,36 por cruzar el Canal nadando. Lo consiguió en diez días el agosto de 1928. Pero los principales usuarios son barcos de mercancías que van y vienen principalmente de EE.UU, China, Chile, Japón y Corea del Sur.

La técnica del canal son las esclusas, es decir, unas puertas que funcionan como elevadores de agua. Los barcos entran en el Canal a nivel del mar y suben 26 metros hasta el nivel del Lago Gatún (un lago artificial) y así pueden navegar sin problemas por la zona alta de la Cordillera Central del país. El Canal tiene tres esclusas: Gatún, Pedro Miguel y Miraflores.

Actualmente el Canal de Panamá está en obras de ampliación. La ampliación cuesta aproximadamente US$5.250 millones y va a terminar este año, en 2015.

 

Paso a paso, la construcción del Canal

La idea de conectar los dos océanos es muy antigua. En el siglo XVI el rey español quiere una conexión rápida entre Perú y el Mar Caribe para llevar el oro a Europa. La alternativa por mar es el Estrecho de Magallanes (sur de Chile), pero es un camino muy largo y peligroso. Se propone un camino por tierra: el Camino de las Cruces. Es un camino paralelo al río Chagres y va hasta el Mar Caribe. Este camino es también importante para la fiebre del oro de California en 1840.

En 1880 el ingeniero francés Lesseps (constructor también del Canal de Suez) empieza la construcción del gran proyecto, pero no puede terminar por problemas económicos. En 1902 el presidente de Panamá Bunau-Varilla pide ayuda a EE.UU. Un año después, Bunau-Varilla y Roosvelt quieren terminar la construcción del Canal juntos, pero el congreso de Colombia dice que no. En aquel tiempo, Panamá todavía es una parte de Colombia. Por eso, EE.UU ayuda a Panamá a independizarse de Colombia. En 1903 Panamá es idependiente y EE.UU tiene el control absoluto de la Zona del Canal.

A partir de ese momento y hasta finales de los años setenta en la Zona del Canal viven zonians y panameños. Los zonians son norteamericanos que viven en la Zona del Canal. Esta zona es independiente de EE.UU y de Panamá. Se organiza con la Administración del Canal.

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